Actualmente, la cadena de bloques de Bitcoin recibe una gran cantidad de transacciones verificadas por los mineros, las cuales toman un tiempo considerable en agregarse como bloques a la cadena (10 minutos).

La situación descrita pinta bien desde cierto punto de vista, tomando en cuenta la confianza que tienen las personas al unirse a la comunidad. Sin embargo, este auge demanda evolución, cambios en el funcionamiento de la cadena de bloques, y gracias al rasgo altamente democrático que la caracteriza resulta bastante difícil.

El lenguaje de programación de la red Bitcoin es especialmente complicado, y al mismo tiempo, la cantidad de nodos que los componen es bastante elevada. Por lo que esperar por la respuesta de cada uno de ellos ante alguna propuesta de cambio podría tardar mucho más tiempo del necesario.

Los cambios en el código del Bitcoin han sido muy difíciles de implementar, pero como el mundo, siempre en movimiento, esto no ha sido motivo para detener los objetivos. Ante tales limitaciones, surgieron otras soluciones, como la clonación de la cadena de bloques, aplicando los cambios pertinentes para su adaptación a otras funciones. Es así como surgió no solo Ethereum, sino la gran variedad de criptomonedas que conocemos hoy en día.

La desventaja de ello es que todas estas criptomonedas se encuentran desconectadas, requieren de una wallet específica y la tan recomendada diversificación de fondos, en este caso, puede resultar en un total caos. Es por ello que han surgido nuevas propuestas en las que no sea necesario algo tan drástico como la separación del Bitcoin: la sidechain o cadena lateral.

En el siguiente artículo nos enfocaremos en explicar a detalle qué son las sidechains, su funcionamiento y su importancia dentro del medio, además de dar a conocer los proyectos más representativos sobre eso. Pero antes que nada, resaltamos la necesidad de entender cómo funciona la tecnología de la cadena de bloques y los protocolos de código abierto.

¿Qué son las sidechains o cadenas laterales?

En un lenguaje meramente técnico, y tal como su nombre lo indica, definimos una sidechain como una cadena de bloques alterna a la cadena principal del Bitcoin. Estas se mantienen conectadas a través de un enlace de dos vías, lo cual permite la verificación y validación de los datos de otras cadenas. Con ello, tenemos que los activos pertenecientes a la cadena principal pueden utilizarse también en la alterna, y ser devueltos a la primera de ser necesario.

La gran ventaja de ello es que a través de las cadenas alternas se pueden añadir nuevas funcionalidades a la red Bitcoin sin necesidad de cambiar su código en cada ocasión. Simplemente se desarrolla otra cadena de bloques con determinadas características y se conecta a la del Bitcoin. Con ello, como mencionamos al principio, evitamos la saturación por la gran cantidad de blockchains independientes cada aplicación.

En este sentido, no podemos dejar de mencionar el papel de la compañía Blockstream, la cual ha tenido una gran contribución en el logro de este objetivo. De hecho, en la actualidad esta se encuentra desarrollando un protocolo que permite crear sidechains. Blockcstream ha elaborado uno de los documentos más resaltantes sobre este tópico, titulado Enabling Blockchain Innovations with Pegged Sidechains, by Blockstream, publicado en octubre del año 2014.

¿Por qué surgen las sidechains?

La idea del desarrollo de sidechains tuvo su origen en un artículo publicado en el año 2014, el famoso documento “Enabling Blockchain Innovations with Pegged Sidechains, by Blockstream”. Este fue redactado por un conjunto de personajes con amplia experiencia en la industria criptográficas, específicamente de monedas digitales, que conforman lo que actualmente conocemos como Blockstream.

En este paper se exponían las seis grandes limitaciones que la tecnología de la blockchain necesitaba corregir y cuya solución la brindaban las cadenas laterales. A pesar de los avances, estas siguen existiendo como profundos vacíos que llenar:

  • La descentralización, la escalabilidad y la relación compensatoria entre la seguridad y el costo de las transacciones.
  • El lenguaje de scripting de Bitcoin.
  • Los contratos inteligentes, respaldo en bienes raíces, bonos y demás acciones que también se podrían negociar a partir de blockchains.
  • Riesgo de posible falla de alguno de los tantos componentes criptográficos de la cadena del Bitcoin, lo cual implicaría la pérdida total de su valor.
  • Fallas relativas a su estructura inicial, dada por la falta de previsión durante la creación de la cadena de bloques bitcoin, como mayor privacidad.
  • La principal desventaja del bitcoin, que es la dificultad para alcanzar un consenso para proponer cambios y actualizar la red, caracterizada por demasiada lentitud.

¿Cómo funcionan las sidechains?

Como ya hemos explicado, las cadenas laterales se encuentran unidas a la cadena principal por medio de una clavija o enlace en dos direcciones. Con ello, es posible que intercambien activos entre ellas a velocidades predeterminadas.

Para su mayor entendimiento, podemos explicar el funcionamiento de las transacciones entre las cadenas laterales y la cadena principal en pasos:

  1. El usuario de la cadena lateral en cuestión envía su monto de criptomonedas a una dirección específica de Bitcoin, donde estas serán retenidas, dando garantía de que no se gastarán en ningún otro lado. El usuario debe estar consciente de que en esta situación sus activos quedarán completamente inmovilizados, y la única forma en que podrían desbloquearse es demostrando que no se utilizarán en ningún otro lugar.
  2. Una vez que la transacción se completa, se reciben múltiples confirmaciones y se envía otra notificación a la cadena de bloques. En esta, se adjunta la prueba de que las criptomonedas efectivamente han sido enviadas por el usuario a la dirección especificada. Hecho esto, en la sidechain se generará la misma cantidad de activos especificados por este en la transacción, confiriendo el poder para utilizarlos.
  3. Desde el momento en que se liberan los criptoactivos en la cadena lateral, el usuario será capaz de acceder a la misma y gastarlas, disfrutando de las características intrínsecas de esta; por ejemplo, una velocidad de verificación de bloques más elevada.
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Continuando con el apartado del funcionamiento, hay un aspecto importante que requiere ser aclarado. Cuando se realiza la transacción ya descrita, no se destruyen ni se crean nuevos bitcoins (recordemos que estos existen en una cantidad finita); simplemente se han replicado en la cadena que han especificado, se han movido a esta.

Existen los denominados grupos federados, que son miembros escogido por los mismos creadores de la cadena alterna, que tienen la potestad de decidir cuándo bloquear y liberar las criptomonedas con las que un usuario realiza sus transacciones.

Ahora bien, hasta este punto hemos cumplido el cometido por el cual transferimos nuestros criptoactivos a la cadena alterna. Si deseamos hacer lo inverso, es decir, transferir desde la sidechain a la cadena principal de Bitcoin, simplemente deberemos proceder con los pasos ya descritos.

¿Por qué son importantes las sidechain?

Como hemos dicho a lo largo de nuestro artículo, las sidechains surgieron como una alternativa para solucionar las limitaciones más inquietantes de la red bitcoin y cadenas de bloques tradicionales; entre estos, las velocidades de transacción, por lo general muy lentas.

En una blockchain típica, para poder agregar un bloque a la cadena, es necesario que todos los nodos lo aprueben, lo cual implica un tiempo de espera demasiado prolongado para nuestra realidad actual. Las cadenas laterales ofrecen la posibilidad de dividir la principal en varias sin necesidad de esperar, lo cual mejora, sin lugar a dudas, la velocidad de las transacciones. De igual forma, ofrecen mayor escalabilidad en las ya existentes.

De acuerdo a lo planteado en el apartado del origen de las cadenas laterales, podemos desglosar algunas de los principales beneficios que genera la implementación de las mismas en la cadena de bloques del Bitcoin:

  • Transferencia de criptomonedas a otras cadenas.
  • Ejecución de contratos inteligentes (smart contracts) de turing completo con Bitcoin.
  • Mayores niveles de seguridad, lo cual evitaría altercados como los ocurridos a proyectos de altcoins.
  • La creación de entornos externos a la cadena de bloques para realizar pruebas más reales para las nuevas funcionalidades de las cadenas alternas.

Algunos ejemplos de cadenas laterales hoy en día

Hasta el momento hemos explicado con detalle qué son las cadenas laterales, su funcionamiento y su importancia en el medio criptográfico digital. A continuación citaremos algunos ejemplos de proyectos basados en esta alternativa tecnológica que se encuentran actualmente en curso y se espera sean los más representativos a la hora de demostrar su eficiencia.

Blockstream Corp.

Blockstream Corp. ha sido mencionada a lo largo de este artículo. Encabeza este recopilatorio por ser una de las compañías que mayor participación ha tenido en el desarrollo de las cadenas de bloque cuyas transacciones se efectúen de manera rápdia y segura. Ubicada en San Francisco, lanzó su sidechain Liquid Network.

The Loom Network

The Loom Network es otra alternativa de escalado de Capa 2 en la red de Ethereum, en la cual se insertan aplicaciones descentralizadas, dApps. Su sitio web oficial ha reseñado que sus sidechains permiten desarrollar juegos y dApps de blockchain verdaderamente escalables; cada una de ellas posee su propio mecanismo de consenso, DPoS.

Rootstock

Otro de los puntos más considerados en el desarrollo de cadenas laterales era la posibilidad de incluir entre las capacidades de la de blockchain Bitcoin los contratos inteligentes y, de igual forma, aumentar la velocidad de las transacciones. Rootstock, también conocida como RSK, ha dado respuesta a dicho requerimiento.

La compañía Rootstock desarrolló una fuente de código abierto de prueba Ginger para sus sidechains. El testnet tiene un par bidireccional con la cadena de bloques Bitcoin, razón por la cual los mineros de dicha red pueden obtener sus recompensas a través de un proceso de minería combinada.

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