Bitcoin ha sido considerado como el futuro del sistema financiero desde su inicio. Su impacto en la forma como se manejan las transacciones ha cambiado la perspectiva de muchas personas y la tecnología blockchain ha jugado un papel fundamental para que esto suceda así.

Sin embargo, para que Bitcoin pueda lograr el nivel de proyección que muchos predicen, es necesario que se resuelvan algunos inconvenientes que aquejan a la criptomoneda. Lógicamente estas dificultades que presenta son naturales, en el sentido de que es un concepto con menos de una década de funcionamiento. Solo su desarrollo constante le dará las resoluciones que necesita para que continúe evolucionando.

Uno de los problemas más significativos que enfrenta, está relacionado con la escalabilidad de su blockchain. La red de Bitcoin maneja 7 transacciones por segundo con un tamaño de 1MB por bloque en su cadena, creando de esa forma un impedimento para su crecimiento, así como lentitud en sus transacciones y un mayor costo en las comisiones por operación.

¿Qué es la Lightning Network de Bitcoin?

Lightning Network está concebida como la solución al problema de escalabilidad que enfrenta Bitcoin actualmente. Su desarrollo está conjuntamente en manos del equipo de Bitcoin Core, así como la compañía Blockstream. Para estos momentos ya está la fase de prueba activa en la red principal.

Esta solución está definida como un sistema de canales de pago que soporta grandes volúmenes de transacciones y sus operaciones tienen lugar en una segunda capa que opera encima de la blockchain de Bitcoin, todo esto sin comprometer la naturaleza descentralizada de la criptomoneda.

Con la implementación de esta tecnología, se podrían efectuar hasta miles de transacciones en Bitcoin pagando mínimas cantidades en comisión y aumentando considerablemente la velocidad de las transacciones, logrando de esa manera una descongestión significativa en la red.

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¿Cómo funciona la Lightning Network?

La idea detrás de Lightning Network es que no todas las transacciones deben registrarse en la blockchain principal de Bitcoin de forma inmediata.

Si existen transacciones frecuentes entre dos o más personas, con Lightning Network se creará un canal de pago fuera de la blockchain para que puedan llevarse a cabo esas pequeñas transacciones de manera más rápida y sin tanto costo. De esta forma las operaciones que serán registradas en las blockchain siguiendo los pasos tradicionales son la apertura y el cierre del canal de pagos.

Dicho esto, el primer paso es la apertura de un canal de pago. Para poder hacerlo y que funcione este método, es necesario ocupar una billetera multifirmas, donde tanto el emisor como el receptor deben firmas las transacciones. Ambas partes depositarán cierta cantidad de Bitcoins en una dirección de firmas múltiples, que básicamente funcionará como caja fuerte para resguardar sus transacciones y mantener el balance de las mismas. En este punto, las partes pueden ir ejecutando tantas cantidades de transacciones como su balance se lo permita y cada una debe ser firmada por ambas.

Si por algún motivo las partes no desean realizar más transacciones o alguna de ella agota sus fondos en el balance, procederán a cerrar el canal de pago que deberá realizarse como una transacción más en la cadena de bloques de Bitcoin para que cada una pueda recibir sus fondos según como se encuentren distribuidas en el último balance firmado según sus operaciones.

Para poder entender mejor el funcionamiento de la Lightning Network, podemos ejemplificarlo de la siguiente forma:

Supongamos que Carolina es cliente habitual de una tienda de hamburguesa en la cual paga por medio de Bitcoins. Para evitar los altos costos de comisión que puede significar la compra de la hamburguesa y el tiempo que debe esperar a que se apruebe la transacción, tomándole desde minutos hasta una hora, Carolina abre un canal de pago con la tienda de hamburguesas en una dirección multifirmas depositando una cantidad de Bitcoin que será mantenida en un balance seguro dentro de ella. Esta sería la primera operación registrada en la blockchain de Bitcoin.

Con esta primera operación Carolina podrá realizar la compra de la hamburguesa por medio del canal de pago simplemente actualizando el balance en su cuenta y transfiriendo a la tienda de hamburguesas el costo por la misma, culminando con la firma del balance de saldo actual. Cada balance debe estar firmado por ambas partes y se utilizará el último balance para conocer del saldo disponible.

Cuando, en algún momento, Carolina no desee seguir comprando hamburguesas o se quede sin saldo en su balance simplemente procederán a cerrar el canal de pago, el cual se hará con una operación tradicional en la red Bitcoin para que luego del cierre cada parte reciba sus fondos como se encontraba plasmado en el último balance firmado.

Cabe destacar que todos los balances podrán ser visualizados en la cadena, verificando el número de transacciones, los montos y el saldo disponible, así como el último balance firmado.

¿Qué ventajas tienen las transacciones de la Lightning Network con respecto a las transacciones actuales en Bitcoin?

Evidentemente Lightning Network es una solución eficiente a las dificultades que presenta Bitcoin en cuanto a su escalabilidad. El hecho de que estas transacciones tengan lugar fuera de la red aporta ventajas en cuanto a la velocidad en la que se ejecutan, al no tener que esperar que un minero las verifique para que puedan ser agregadas a un bloque de la cadena.

Otro de los factores en los que se crea una ventaja es sobre las comisiones de las transacciones, normalmente en Bitcoin el costo de las transacciones es muy elevado, para enero de 2018 llego a $55 dólares por transacción, aunque estas suelen ser variadas.

Generalmente según sea el monto de la comisión los mineros tomaran más interés en verificarlas con rapidez y esto influye también en lo mencionado anteriormente referente a la velocidad con la que se ejecutan.

La ventaja más significativa de Lightning Network para la red Bitcoin está relacionada al número de transacciones que se podrán realizar. Los canales de pago aportaran infinitas capacidades para las pequeñas transacciones sin necesidad de ser afectadas por el tiempo y el costo. Aparte de esto, mientras más se expanda la red de usuarios con canales abiertos que puedan facilitar los pagos entre todos, más fácil será efectuar las operaciones entre las partes sin necesidad de pasar por el proceso tradicional que lleva una operación en la red Bitcoin.

Lightning Network aún no se considera perfecta

Aunque Lightning Network aporta numerosas soluciones y tiene diversas ventajas, todavía existen dudas entre los usuarios en cómo podrá manejar las transacciones de grandes montos, porque precisamente para esto los canales de pago también deberán soportar grandes depósitos de cantidades.

Los canales de pago con grandes cantidades aliviarían aún más las operaciones en la blockchain principal de Bitcoin. La cuestión radica en la amenaza de centralización que esto pueda significar, al depender de un solo servicio que provea ese nodo indispensable.

El uso de Lightning Network a gran escala es lo que dirá si toma un camino centralizado o descentralizado y por lo que no es un cambio definitivo, sino que debe ser adoptado por los usuarios, este se ira definiendo una vez que se creen alternativas para la aplicación de la nueva solución.

¿Cuándo será implementada la LN de Bitcoin?

Actualmente Lightning Network se encuentra en funcionamiento con una fase de prueba en la red principal de Bitcoin, pero se ha venido trabajando en el proyecto desde hace algún tiempo, lo que lo ha hecho más necesario hoy en día para poder atacar la congestión de la red.

Se espera que para este 2018 el proyecto pueda estar en pleno funcionamiento y sea adoptado poco a poco por los usuarios, aunque también se pueden usar implementaciones y billeteras Lightning para alojar en la red y comenzar a usarlo. Se espera que para este 2018 el proyecto pueda estar en pleno funcionamiento y sea adoptado poco a poco por los usuarios.

Por otra parte, la startup con sede en California Lightning Labs ha desarrollado LND, el primer software de su clase que alcanza la versión beta y aunque ciertamente existen otros similares en desarrollo, que están diseñados para ser compatibles entre sí, el software LND es el más maduro de su categoría hasta la fecha.

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Conclusiones

El concepto aportado por Lightning Network podría significar un avance notorio para Bitcoin en el futuro, trae consigo las soluciones a los problemas que más afectan a la comunidad hoy en día.

Se espera que con una red más rápida, económica y de fácil uso, sea mayor la cantidad de personas que adopten las criptomonedas, en especial Bitcoin. Aparte le aseguran una posición dominante a la tecnología para el futuro al no representar los inconvenientes con los que tiene que lidiar cualquier usuario actual de Bitcoin o del sector financiero tradicional.

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